What is Obscenity?

I am sharing a message i received this morning without mentioning its source:

“Isn’t it obscene to talk about sexuality, i mean mentioning and studying words like ‘vagina’ and ‘phallus’? Do you really need to do it, you feminists? Can’t you just talk about beauty, kids, cooking and shopping like other normal women would do?”

My answer:

First, let me define the word ‘obscene’: ‘repulsive’, ‘abhorrent to morality’, ‘taboo’, etc.

Second, based on the previous definition, what I find truly obscene is the following:

When a man rapes a girl or a woman and the law permits him to ‘wash’ his crime by marrying her.

When domestic violence is perceived as the only way to maintain the unity of the family.

When a small piece of flesh – hymen- is said to hold the ‘honor’ of a family-tribe-community and hundreds of women are murdered every year to ‘protect this honor’.

When thousands of teenagers cheer when a singer gets on stage in Beirut and verbally attack women using words like ‘cunt’, ‘bitch’, ‘whore’, while calling for rape and murder.

When advertising makes dismembered and dead women ‘hot’.

When media channels pump images of sexual exploitation and violence against girls and women.

When Abul al’abed jokes and other Lebanese jokes degrading women make people lough on a daily basis.

When bullying and harassment is seen by many as a proof of ‘manhood’ and ‘good quality testosterone’.

When countless armed groups and militias, murderers and warlords, are moving around freely, remaining unpunished.

When women do not have the right to control their own bodies, nor are trusted to be competent (professionally, morally, politically…) – when they are seen as ‘second class citizens’, ‘objects’ (bita3)!


Misogyny, sexism, racism, and all sorts of social injustices are OBSCENE!

Third, quoting Noam Chomsky, WAR IS AN OBSCENITY!
“The war is simply an obscenity, a depraved act by weak and miserable men, including all of us who have allowed it to go on and on with endless fury and destruction – all of us who would have remained silent had stability and order been secured”
(American Power and the New Mandarins (1969) )

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  1. War is an obscenity!
    I agree 100%
    When we wake up as individuals and societies to this fact, this truth, we will truly be morality makers. Until then, i don’t see why and how we could call ourselves ‘virtuous’ versus the ‘evil immoral Western world’…

  2. Always a pleasure to read your articles Dr. Chrabieh
    It is obscene not to be tackling controversial issues. It is obscene not to end violence. It is obscene to see people suffer and do nothing…

  3. I am a housewife, and a mother, i love shopping, and take care of my physical beauty, but i also like to expand my mind, and am not afraid of breaking taboos …

  4. It is indeed a problem here, one of misunderstanding and a socialisation that has rendered so many things unclear for whomever wrote that message.
    The first problem is the word “obscene”. I should remind everyone of its origin as what is, among other things, “sinister” – and so bravo for the link you made with war.
    Well, “obscene” then… the character of what may shock our moral values if we like. But such a definition, the most common I may say, or the most basic is essential here. Whenever someone uses it, it is actually accompanied by a question, a simple one but an inevitable one – you cannot but ask it every time you apply this qualification… the question is “why?” And to a limited person, or a person with internalised unquestioned values, the answer is one of pure “faith”, so to say: it is so because my beliefs say so, my family says so, my parents, my religion, my religious group, etc. Which simply means that the answer is always already there, non-dialectic and with no distance. If we remember that Plato says of humans that they are those who think, of thinking that it is a conversation with oneself, and thus of distance, the one who answers this “why” by preformed answers is leaving the realm of thought and is losing his humanity.
    Now, the “why?”, when taken seriously, will open up a whole number of other questions and will be the harbinger of a discourse that will take all assertions seriously in a hermeneutic way that will deconstruct and understand, then perhaps rebuild.
    One of the best ways to determine what is indeed “obscene” is by starting almost ab nihilum and going, why not, ad nihilum et infinitum. Regardless, and to remain within the moral dimension, is “obscene” what is abherrant universally with regards to humans and human dignity – killing, for instance, is obscene, it disrespects humanity, in whichever form it may manifest; while sexual relations, when carried with such respect in mind, are natural – let’s remember that they were considered a “necessary natural pleasure” by Epicurus and other Greeks. Sexuality is universally “good” for humans, but like every other practice – neighbourly life, walking one’s dog, using public space, etc. – it is to be carried out with respect for the other person, the empirical manifestation of this respect, through the will, may differ. In fine, we have to always remember that seduction is part of sexuality, that the body is a very integral part of it, that refusing the body is a denigration of human essence and a disrespect for human dignity, that speaking of a “vagina”, a “penis” or whatever you may like to call it, may provoke some blushes, that there is nothing inherently wrong with coyness, but there is something very wrong with shutting up what expresses and fosters sexuality, as one of the essential components of our constitution – shutting sexuality up is tantamount in this case to obscenity.
    Much more can be said, but let this suffice for now.

  5. Une des origines possibles du mot obscène serait
    le mot latin obscena, ce qui ne peut être montré sur scène. Il ne relève d’aucune catégorie,
    esthétique, philosophique, sociologique, ce n’est pas dire qu’il s’en abstrait. En fait il traverse
    chacune d’entre elles. Le « spécialiste » n’est pas à la mesure de l’obscène, qu’on peut définir
    ainsi : c’est un spectacle exhibé qui n’est pas conforme avec les règles morales ou les
    conventions esthétiques qui prévalent. Pour traduire dans la langue d’aujourd’hui, l’obscène,
    c’est le « dégueu ».
    Il donne à voir quelque chose de difficile à supporter, qui peut être une scène de sexe
    particulièrement crue et vulgaire, un cadavre en décomposition, ou l’agonie d’un enfant,
    montrés, étalés dans un magazine ou à la télévision. Certaines émissions de télévision sont
    obscènes, quand la bêtise s’étale avec une forme d’impudeur ; je me suis demandé si les
    salaires de certains patrons pouvaient être considérés comme obscènes, mais je laisse à
    chacun le soin de répondre. Ce qui est sûr, c’est que l’obscène divise, suscitant à la fois
    fascination et répulsion. En fait, l’obscène dérange ; il est en même temps recherché et rejeté.

  6. et SUITE: Pour qu’il y ait de l’obscène, il faut qu’existe une volonté de le montrer, que celle-ci
    soit commerciale ou artistique. Car l’obscène s’exhibe. Par contraste, le promeneur qui
    découvre au hasard d’une marche en forêt un cadavre en décomposition n’a pas affaire à un
    spectacle obscène : il est confronté à du réel à l’état brut, et celui qui affronte cette vision
    ressent purement et simplement de l’horreur devant une scène où il n’a rien à faire, qui ne
    s’adresse pas à lui. L’obscène s’adresse à quelqu’un, à vous, à moi, il est là pour susciter un
    obscur plaisir et en même temps pour susciter la gêne. Aussi un fait pur, un événement, ne peut pas être intrinsèquement obscène : il ne le devient que s’il est pris dans les rets du filet
    d’un faiseur d’images ou d’un montreur de spectacles. L’obscène s’adresse au spectateur, il
    vient le déstabiliser, le refendre.

  7. mmm strange link… mais bon voilà le texte du TLF :
    OBSCÈNE, adj.
    A. Qui offense ouvertement la pudeur dans le domaine de la sexualité. Synon. fam. cochon, dégoûtant, dégueulasse (vulg.), graveleux, sale. La pierreuse qui attire, par des gestes obscènes, un passant (A. FRANCE, Révolte anges, 1917, p.266). Un (…) champignon (…) obscène, que nos savants ont catalogué: le phallus nauséeux, vu sa forme, sa couleur congestionnée et sa mauvaise odeur (CENDRARS, Homme foudr., 1945, p.229). V. amour ex. 203:
    1. … une conférence sur Daphnis et Chloé, où il [Francisque Sarcey] aurait dit: «Alors, Daphnis baisa Chloé», en disant comme appendice à sa phrase: «Mesdemoiselles, je dois vous prévenir que dans ce temps, baiser n’avait pas le sens obscène qu’on lui prête aujourd’hui».
    GONCOURT, Journal, 1890, p.1279.
    SYNT. Chanson, couplet, dessin, film, graffiti, gravure, idée, image, livre, plaisanterie, photographie obscène; propositions obscènes.
    Rem. Dans la lang. contemp. on emploie plus volontiers pornographique en parlant d’un écrit, d’une photographie, d’un film.
    [En parlant d’une pers.] Qui aime offenser ouvertement la pudeur dans le domaine de la sexualité. Je ne voyais en elle que la prostituée, masseuse obscène, lutteuse immonde; la puanteur de sa vie me piquait le nez (LARBAUD, Barnabooth, 1913, p.170):
    2. Il était tout naturel que le «pornographe» Léon Daudet fut trouvé mort (…) dans le sous-sol d’un libraire obscène, où il était venu se livrer à Dieu sait quelles abominables débauches.
    L. DAUDET, Brév. journ., 1936, p.181.
    [En parlant d’une partie du corps] Qui appartient à une telle personne. Synon. lubrique. Une espèce de grand gaillard, (…) ses lèvres goulues, ses petits yeux obscènes, (…) ce qu’il doit en dire des saletés et en trousser des jupons! (MIRBEAU, Journal femme ch., 1900, p.62). Ce ne sera pas à leurs lèvres obscènes Que nous demanderons notre baiser de paix (PÉGUY, Ève, 1913, p.921).
    B. Qui offense le bon goût, qui est choquant par son caractère inconvenant, son manque de pudeur, sa trivialité, sa crudité. Synon. cru, immoral, impudique, indécent, licencieux, ordurier, trivial. Le Cid est obscène et blesse les canons (HUGO, Marion Del., 1831, p.199). Un sanglot tout nu n’est pas beau: il offense. Un bon raisonnement offense aussi (…). Mais un raisonnement qui masque un sanglot (…) ôte aux pleurs ce qu’ils ont d’obscène (SARTRE, Litt., 1948, p.42):
    3. L’impôt moral décidé par la société sur toutes les transgressions frappe encore plus aujourd’hui la passion que le sexe. Tout le monde comprendra que X… ait «d’énormes problèmes» avec sa sexualité; mais personne ne s’intéressera à ceux que Y… peut avoir avec sa sentimentalité: l’amour est obscène en ceci précisément qu’il met le sentimental à la place du sexuel.
    R. BARTHES, Fragments d’un discours amoureux, Paris, éd. du Seuil, 1977, p.211.
    REM. Obscènement, adv. D’une manière obscène. Les mystiques bandelettes de la religion, seules rênes qui puissent arrêter la faiblesse humaine, sur la pente obscènement glissante de la sexualité (PÉLADAN, Vice supr., 1884, p.26).
    Prononc. et Orth.: []. Ac. 1694, 1718: obscene; dep. 1740: -ène. Étymol. et Hist. 1534 «qui révolte la pudeur (paroles, livres)» (A. MILESIUS, Fantastiques batailles des grands rois Rodilardus et Croacus, l. I, chap.5, p.35); 1694 «en parlant d’une personne» (Ac.). Empr. au lat. obscenus «sinistre, de mauvais augure; indécent, obscène, sale, dégoûtant, immonde». Fréq. abs. littér.: 407. Fréq. rel. littér.: XIXe s.: a) 289, b) 643; XXe s.: a) 989, b) 544.

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